D'esclave américain à homme américain L'évasion de Frederick Douglass

  • Harry Morgan
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Frederick Douglass, vers 1874. (Photo: George Kendall Warren [domaine public], via Wikimedia Commons)

Photo: George Kendall Warren [Domaine public], via Wikimedia Commons

Frederick Douglass mena une vie bien remplie et productive en tant qu'abolitionniste, conseiller présidentiel, militant et orateur. Cependant, au 21ème siècle, nous nous souvenons le plus de lui pour ses talents de mémoire. Douglass & # x2019; autobiographie, Récit de la vie de Frederick Douglass, un esclave américain, a fait sensation dès sa publication en 1845 et demeure, à ce jour, l’une des chroniques les plus fascinantes de la vie en esclavage aux États-Unis. Douglass y décrit la brutale réalité de sa vie d’esclave dans le Maryland, ses efforts pour s’éduquer lui-même et, finalement, sa détermination à fuir vers la liberté..

Ironiquement, bien que ce soit l’événement pivot de la Récit, Douglass & # x2019; l'évasion réelle est entièrement omise de l'œuvre publiée; le Récit est un livre qui mène à un point culminant qui n'arrive jamais. Presque 20 ans avant l'écriture de la proclamation d'émancipation qui avait aboli l'esclavage en Amérique, Douglass était incapable de décrire sa fuite de Baltimore, de peur que le fait de révéler sa méthode ou ses assistants ne gênerait la fuite d'autres esclaves..

Ce n’est que 40 ans plus tard, dans sa troisième et dernière autobiographie, La vie et l'époque de Frederick Douglass: de 1817 à 1882, que Douglass se sentait enfin libre de raconter son évasion. Dans une certaine mesure, le récit manque du drame d'autres récits d'esclaves qui parlent de rapprochements plus étroits avec la capture, mais avec son éloquence habituelle, Douglass transmet la peur, la peur et l'angoisse qui ont rendu sa tentative réussie si pénible. C'était un épisode court d'une histoire de vie inspirante, mais ce serait l'événement le plus décisif de sa vie.

Né en captivité

Frederick Douglass est né Frederick Bailey et a grandi sans mère ni père dans une plantation du Maryland. Tôt dans sa vie, il a été témoin du traitement horrible infligé à ses compagnons esclaves, dont beaucoup étaient ses propres parents. De rares cas de gentillesse ont suscité chez lui une soif de connaissances aussi forte que celle qu'il a souvent éprouvée en tant que travailleur agricole sous-alimenté et surmené..

Douglass vers 29 ans. (Photo: domaine public via Wikimedia Commons)

(Photo: National Portrait Gallery, Washington [domaine public], via Wikimedia Commons)

Suffisamment chanceux pour être prêté à une autre famille à Baltimore alors qu'il était encore enfant, il passa ses années de formation dans un foyer urbain beaucoup moins cruel que celui de la plantation. C'est là qu'il a secrètement appris à lire et à écrire et à concevoir ses premières idées pour échapper à un système qu'il reconnaissait maintenant comme intrinsèquement corrompu et injuste..

À la mort du maître et de la maîtresse de Baltimore, Douglass fut renvoyé à la plantation, un décor pour lequel il était maintenant mal équipé. La plantation appartenait maintenant à Thomas Auld, le gendre du propriétaire qui avait initialement acheté Douglass. Auld était un homme cruel qui traitait mal ses esclaves et considérait immédiatement Douglass comme un handicap. Douglass a été battu pour des infractions mineures et a finalement été prêté pour un an à un agriculteur réputé pour avoir "brisé" le & # x201D; des esclaves.

La réputation de l'agriculteur était bien méritée. Après six mois de passages à tabac constants, Douglass s'est effectivement senti brisé. Enfin, à la suite d’un incident particulièrement brutal et meurtrier, Douglass en a eu assez. il a saisi l'agriculteur à la gorge et a menacé de le tuer s'il le touchait à nouveau. Bien qu'il ait très facilement pu être lynché pour l'acte, le fermier l'a laissé impuni de peur de nuire à sa réputation de "briseur de nègres". # X201D; Douglass travailla calmement le reste de son année sans être inquiété et se trouva renforcé par son défi. Prêté peu de temps après à un autre propriétaire foncier (nommé & # x201C; Freeland, & # x201D; parmi tous les noms), il était plus déterminé que jamais à s'échapper.

Premier essai

Une occasion de s’évader s’est présentée pendant les vacances de Pâques de 1835, lorsque Douglass et un groupe qu’il a secrètement réuni ont prévu d’emprunter un canot et de remonter la Chesapeake à la liberté. Le plan a échoué lorsqu'un membre du groupe a trahi les autres et ils ont été arrêtés. Cependant, il n'existait aucune preuve réelle permettant de penser que les hommes avaient planifié une évasion (Douglass et ses cohortes disposaient des documents qu'il avait forgés en les mangeant ou en les brûlant) et Douglass a donc été renvoyé à la plantation après un bref séjour en prison, peu concluant..

Désormais reconnu dans la région comme un fauteur de troubles, Douglass devait être renvoyé ou sinon être tué par des Blancs trop zélés. Pour éviter toute perte sur son investissement, Auld renvoya Douglass à Baltimore, au frère de son propriétaire, qui le retrouva au travail dans les chantiers navals. Se révélant un calfatier de talent, Douglass a prospéré pendant un certain temps au travail et est devenu apprenti chez un constructeur de navires jusqu'à ce que le sentiment anti-noir le chasse de son travail. Douglass a trouvé un autre travail et on lui a rapidement demandé de trouver ses propres contrats et de gagner sa vie. Cela lui permettait une certaine liberté de mouvement, mais à la fin de la semaine, bien sûr, tout ce qu'il gagnerait devrait être remis à son maître. L’injustice de cet arrangement a commencé à peser lourdement sur Douglass & # x2019; l'esprit et il savait qu'il devrait essayer à nouveau de s'échapper, même si cela signifiait la mort. Il commença à mettre de côté tout l'argent qu'il pourrait rassembler pour se préparer à la tentative.

La dernière évasion

Ce n’est pas un fait bien connu que dans de nombreux états d’esclaves du Sud, la liberté d’un esclave pourrait être achetée. C’est-à-dire qu’un esclave pourrait être libre si une certaine somme d’argent était versée au propriétaire de l’esclave. Bien sûr, pratiquement aucun esclave n'avait d'argent pour acheter sa propre liberté, donc devenir libre signifiait généralement avoir un propriétaire assez aimable pour libérer ses esclaves et obtenir des "papiers gratuits" et # x201D; pour eux. Ces papiers permettraient à une personne noire juridiquement libre de circuler librement.

Une tactique commune pour sortir de l’esclavage dépendait de ce système de papiers libres. Une personne noire libre pourrait partager ses papiers avec un esclave qui correspond approximativement aux papiers & # x2019; description et espère que ses papiers ont permis à l’esclave de passer en toute sécurité vers le nord. Cela a souvent fonctionné, mais le plan prévoyait la connaissance d’une personne disposée à se séparer de ses propres papiers au profit d’une autre personne. Si le propriétaire de papiers gratuits est retrouvé sans eux ou surpris en train de les passer à quelqu'un d'autre, cela pourrait signifier une peine de prison ou même la révocation des papiers et le retour à l'esclavage..

Frederick Douglass connaissait un homme prêt à tenter sa chance. Sur les chantiers navals, il a rencontré un marin qui lui a confié la protection de son marin spécial & # x201D; papiers à lui. Bien qu’ils ne soient pas exactement des papiers libres, les documents semblaient très officiels, avec un grand aigle américain orné du haut. Douglass espérait qu'ils serviraient aussi bien que la vraie chose.

Le lundi 3 septembre, Douglass est parti au travail comme d'habitude. Il a revêtu les vêtements d’un marin emprunté et a attendu jusqu’à la dernière seconde pour monter à bord du train en provenance de Baltimore, en direction du nord. S'il avait essayé d'acheter un billet à l'avance, sa ruse aurait peut-être été découverte, mais une fois dans le train, il n'aurait eu qu'à passer sous l'œil du conducteur. À cette époque et dans cette partie du pays, les marins, même les marins noirs, étaient traités de la même manière que nous considérons les anciens combattants, comme des héros accomplissant un travail honorable pour le pays. Le chef de train a donc à peine jeté un coup d'œil à Douglass & # x2019; papiers avant de lui vendre un billet. Douglass avait franchi le premier et le plus mauvais obstacle.

Le voyage au nord a impliqué plusieurs transferts, de train en bateau et de bateau en train, et il y a eu d'autres appels proches. Alors qu’il passait en ferry sur la rivière Susquehanna dans le Delaware (également un État esclavagiste), un noir de pont curieux a rendu Douglass mal à l’aise en lui posant trop de questions, et Douglass s’est éloigné de lui le plus rapidement possible. Une fois à bord du prochain train, Douglass a aperçu l'un de ses employeurs des chantiers navals du Maryland à la fenêtre d'un train du sud qui s'était arrêté sur la voie en face de lui. Si le capitaine du navire l’avait repéré, Douglass aurait été pris, mais heureusement, Douglass l’avait aperçu en premier et l’avait échappé..

Dans son propre train, Douglass a été examiné de près par un homme qu'il a reconnu comme un forgeron des chantiers navals. Il était sûr que le forgeron savait qui il était, mais pour une raison quelconque, le forgeron ne le trahit pas.

Enfin, Douglass a quitté le train et est monté à bord d'un navire à vapeur à Wilmington, en route pour Philadelphie. Terrifié à l'idée qu'il soit arrêté à ce point de contrôle, une fois encore, ses références n'étaient pas très bien considérées et il passa. En arrivant à Philadelphie dans l'après-midi, Douglass a pris le train pour New York, où il est arrivé mardi matin. Après 20 ans de captivité, Douglass avait franchi le cap de la liberté en 24 heures.

Un homme libre

Même après son évasion, Douglass devait faire attention. Des gens sans scrupules, blancs et noirs, gagnaient leur vie en rendant des esclaves échappés à leurs propriétaires. Heureusement, il est entré dans le cercle du mouvement abolitionniste qui s'est imposé à New York. Un abolitionniste efficace lui a assuré une place à New Bedford, dans le Massachusetts. Tout en travaillant dans n'importe quel emploi qu'il pourrait trouver, Douglass a été invité à parler de ses expériences lors de réunions abolitionnistes. Au début, il avait du mal à parler de la vie qu’il venait de quitter, mais il réalisa finalement à quel point sa contribution à la cause pouvait être importante..

L'abolitionniste William Lloyd Garrison. (Photo: Bibliothèque du Congrès des États-Unis [domaine public], via Wikimedia Commons)

Encouragé et promu par le principal abolitionniste William Lloyd Garrison, Douglass fut bientôt l’une des figures majeures du mouvement. Il a écrit le Récit en réponse à la demande du public. La réaction au livre fut telle que Douglass était en danger de mort après sa publication. Il était toujours un esclave évadé et sa tête lui était toujours mise à prix. Pour sa propre sécurité, il a déménagé en Angleterre et y a vécu pendant deux ans. Douglass a été si bien reçu et aimé, qu'une collection a été constituée pour assurer sa liberté légalement. Thomas Auld a proposé une somme de 150 £ (environ 13 000 £ actuellement, soit 20 000 $ américains). Douglass & # x2019; Des amis ont collecté les fonds et ont eu la joie de placer des & # x201C; papiers gratuits & # x201D; dans ses mains enfin. Douglass rentre chez lui en Amérique en 1847, un homme libre.

Frederick Douglass & # x2019; une vie mouvementée commençait à peine, et il aurait beaucoup d'autres expériences à la fois édifiantes et effrayantes. Il était conseiller du président Lincoln dans la période qui a précédé la guerre civile, recruteur de soldats noirs pendant la guerre civile, ambassadeur nommé en politique en République dominicaine après la guerre, promoteur du suffrage des femmes après l'émancipation. , et même le premier Afro-Américain à être nommé vice-président sur le ticket d’un parti. Un homme qui avait déjà été domestique est devenu l'un des plus grands fonctionnaires d'Amérique, et une candidature courageuse pour la liberté personnelle avait mené toute sa vie à la recherche de la liberté pour les autres.

Mots clés
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Histoire noire
Par Joe McGasko

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