Dans les 10 jours de Nellie Bly dans une maison de fous

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Née Elizabeth Cochran en mai 1864 dans la banlieue de Pittsburgh en Pennsylvanie, Bly a commencé sa carrière de journaliste de bonne heure. En 1885, à l'âge de 21 ans, elle écrivit une réponse anonyme à un article de journal misogyne publié dans un journal local., La dépêche de Pittsburgh. L’éditeur du journal, impressionné par la lettre de sa lettre, a demandé à l’auteur de révéler son identité. Cochran a bientôt écrit pour le Envoi, et suivant la tradition de l'époque, adopta un pseudonyme pseudonyme. Elle a choisi Nellie Bly, un personnage d’une chanson populaire du compositeur Stephen Foster.

Bly a travaillé comme journaliste d'investigation pour le Envoi, se concentrant principalement sur les problèmes des femmes. Elle a ensuite passé six mois à voyager au Mexique, révélant la vie sous le dictateur Porfirio Díaz. En 1887, elle a déménagé à New York, où il a fallu des mois pour décrocher son prochain emploi, à la Monde de new york. le Monde, publié par Joseph Pulitzer, spécialisé dans les histoires sensationnalistes et sournoises qui en ont fait l’un des journaux les plus diffusés de son époque. Mais il a également publié des articles d'investigation percutants, parfaits pour Bly.

Elle s'est donné beaucoup de mal pour planifier sa cascade d'infiltration

À peine âgée de 23 ans, Bly fait désormais partie d’une poignée de femmes journalistes à New York. Déterminée à laisser sa marque, elle a accepté un traitement inhabituel & # x2014; et dangereux & # x2014; affectation. Depuis des années, des rumeurs circulaient sur les conditions de vie dans l’un des endroits les plus célèbres de la ville, l’asile d'aliénés et aliéné. sur l'île de Blackwell. Désormais connue sous le nom d’île Roosevelt, Blackwell abritait un certain nombre d’institutions publiques, notamment un pénitencier, une maison de retraite, des hôpitaux pour les maladies infectieuses comme la variole et l’asile..

La rédactrice en chef de Bly lui a suggéré de s’engager elle-même dans l’asile pendant 10 jours pour exposer les conditions réelles, ce que Bly a immédiatement accepté. Travaillant sous un pseudonyme, elle a pris une chambre dans une pension et s'est mise en quatre pour prouver qu'elle était folle. Elle a erré dans les couloirs et dans les rues avoisinantes, a refusé de dormir, s'est déchaînée et a hurlé de façon incohérente, et s'est même pratiquée à la recherche de la folie & # x201D; dans son miroir.

En quelques jours, les propriétaires de la pension ont appelé la police. Bly prétend maintenant être un immigrant cubain souffrant d'amnésie. Un juge perplexe a envoyé Bly à l'hôpital Bellevue, où elle a eu un avant-goût de la souffrance, alors que les détenus de l'hôpital étaient obligés de manger de la nourriture avariée et de vivre dans des conditions sordides. Lorsque Bly reçut un diagnostic de démence et d'autres maladies psychologiques, elle fut envoyée par ferry à l'île Blackwell, dans l'East River..

Les conditions de l'asile étaient pires qu'elle ne l'aurait imaginé

Construit à l'origine pour accueillir 1 000 patients, Blackwell entassait plus de 1 600 personnes dans l'asile lorsque Bly arriva à l'automne 1887. Des coupes budgétaires importantes avaient entraîné une forte diminution des soins aux patients, ne laissant que 16 médecins. Mais le plus inquiétant de tous était la sagesse dominante de l'âge concernant à la fois les causes de la maladie mentale et la manière dont les patients devraient être traités. Les asiles tels que Blackwell étaient considérés comme des curiosités, où les amateurs de sensations fortes, comme Charles Dickens et d’autres, pourraient rendre visite à ceux qui étaient pensés comme fous. & # X201D; Médecins et personnel peu formé & # x2014; et dans de nombreux cas, peu de compassion et # x2014; ordonné des traitements durs et brutaux qui ont peu guéri et beaucoup de mal à.

Bly s'est rapidement liée d'amitié avec ses codétenus, qui ont révélé des abus psychologiques et physiques endémiques. Les patients ont été forcés de prendre des bains froids et de rester dans des vêtements mouillés pendant des heures, entraînant des maladies fréquentes. Ils ont été forcés de rester assis sur des bancs, sans parler ni bouger, pendant 12 heures ou plus. Certains patients ont été attachés avec des cordes et contraints de tirer des charrettes comme des mules. La nourriture et les conditions sanitaires étaient horribles, avec de la viande pourrie, du pain moisi et rassis et de l'eau fréquemment contaminée. Ceux qui se sont plaints ou qui ont résisté ont été battus et Bly a même parlé de la menace de violence sexuelle émanant de membres du personnel vicieux et tyranniques..

Bly a été choquée de découvrir que beaucoup de détenus n'étaient pas du tout fous. Il s’agissait d’immigrants récents, pour la plupart des femmes, dans un système de maintien de l’ordre dans lequel ils étaient incapables de communiquer. D'autres, que Bly avait rencontrés à Blackwell et à l'hôpital Bellevue auparavant, étaient tombés dans les pièges d'une société dotée de peu de filets de sécurité sociale et finissant par être engagée simplement pour être pauvre, sans famille pour la soutenir. À sa grande horreur, Bly réalisa rapidement que, même si nombre de ces détenus ne souffraient pas de maladie mentale avant leur arrivée à l'asile, leurs traitements leur infligèrent de graves dommages psychologiques..

Bly's exposé a eu des résultats immédiats

La couverture de Bly a failli être couverte par une collègue, mais elle a réussi à tenir le coup pendant 10 jours, avant que son rédacteur en chef ne prenne ses dispositions pour sa libération. Ses premiers articles sur ses expériences ont été publiés en quelques jours et la série a fait sensation..

Un mois après la publication des articles de Bly, un panel de grands jurés s’est rendu à l’asile pour enquêter. Malheureusement, l'hôpital et son personnel avaient été prévenus à l'avance. Au moment où les membres du jury sont arrivés, l'asile avait nettoyé son acte, littéralement. Un grand nombre des détenus qui avaient fourni à Bly les détails de leur traitement horrible avaient été relâchés ou transférés. Le personnel a refusé les comptes de Bly. De la nourriture fraîche et de l'eau ont été apportées et l'asile lui-même a été nettoyé.

Malgré cet effort de dissimulation, le grand jury s’est mis d’accord avec Bly. Un projet de loi déjà à l’étude, qui augmenterait le financement des établissements psychiatriques, a été adopté, ajoutant près de 1 million de dollars (24 millions de dollars actuellement) au budget du ministère. Des membres du personnel abusifs ont été licenciés, des traducteurs ont été embauchés pour aider les patients immigrants et des modifications ont été apportées au système afin d'empêcher que des personnes ne souffrant pas de maladie mentale soient réellement incarcérées..

Son temps dans la maison de folle a aidé à lancer la carrière de Bly

Bly est rapidement devenue un nom familier et l'un des journalistes les plus célèbres au monde. Deux ans à peine après l’exposition de son fou, elle a de nouveau fait la une des journaux en recréant le voyage décrit dans le livre. Autour du monde en 80 jours, faire le tour du globe par elle-même & # x2014; et battre le record d'une semaine. Bly s'est retirée du journalisme après son mariage avec un riche homme d'affaires. Elle revint plus tard à l'écriture, notamment en tant que correspondante à l'étranger pendant la Première Guerre mondiale, jusqu'à sa mort en 1922..

Les exploits et les exploits de Bly font l’objet de livres, de pièces de théâtre et d’une comédie musicale à Broadway. Son voyage historique a même été immortalisé dans un jeu de société populaire sorti en 1890, qui permettait aux joueurs de voyager à travers le monde avec l'intrépide et audacieuse journaliste..

Par Barbara Maranzani

Barbara Maranzani est une écrivaine et rédactrice basée à New York qui se concentre sur l'histoire américaine et européenne..

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