La surprenante amitié secrète de Martin Luther King Jr. et de Muhammad Ali

  • Morgan Ward
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En 1961, un athlète nommé Cassius Clay se prépara pour un combat avec Duke Sabedong à Las Vegas. Le match de boxe de 10 rounds était le septième du jeune boxeur, mais son courage et son charme lui avaient déjà valu d’être admiratifs..

Ce jour-là, l'homme qui allait bientôt devenir Muhammad Ali a reçu un télégramme d'un correspondant inattendu. & # x201C; Votre bonne humeur juvénile, vos prouesses physiques et votre charme indifférent ont fait de vous une idole pour de nombreux jeunes américains, & # x201D; il a lu. & # x201C; Que Dieu vous protège, ainsi que votre adversaire, lors du prochain concours. & # x201D; C'était signé Martin Luther King Jr.

C'était une ouverture sur une amitié improbable, une amitié qui s'est déroulée sur la scène houleuse du mouvement pour les droits civils. Bien qu'il soit incertain combien de fois MLK et Ali se sont rencontrés au cours de leur vie, ils étaient amis. 

Mais publiquement, les deux hommes n'auraient pas pu être plus opposés & # x2014; et leur amitié secrète n'a été révélée au public que par le biais de dossiers de surveillance qui montraient que le FBI les suivait depuis longtemps.

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Muhammad Ali's Meilleurs moments de combat

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Malgré leurs différences, King et Ali avaient un lien fort

Le lien entre King et Ali était surprenant: Ali était le boxeur le plus célèbre du monde et un membre déclaré de la Nation of Islam, un groupe séparatiste noir qui prêchait la non-intégration et la révolution. C’était le contraire des idéaux de King pour la protestation et l’intégration non-violente. 

Au cours des années 1960, les hommes se sont retrouvés de part et d’autre dans un fossé grandissant entre le mouvement des droits civiques de King, d’une part, et la vision turbulente de la puissance noire, de NOI, de l’autre..

Mais les hommes avaient beaucoup en commun. Les deux avaient grandi dans le sud séparé. Ils étaient sans doute les deux hommes noirs les plus célèbres d’Amérique & # x2014; Roi pour ses protestations et ses prédications, Ali pour son athlétisme étonnant. 

Et à la fin des années 1960, ils étaient aussi deux des hommes les plus détestés des États-Unis. Les racistes les ont tous deux marqués de stéréotypes laids. Ils ont décrié l'insistance de King sur la dignité et la valeur des Noirs et son agitation en faveur des pauvres, et ont tourné en dérision l'insistance d'Ali sur l'orgueil noir, depuis son changement de nom en 1964 jusqu'à sa résistance à la guerre du Vietnam. comme le combat d'un homme blanc.

Publiquement, les hommes ne pourraient pas sembler plus opposés. & # x201C; L'intégration est incorrecte, & # x201D; Ali a déclaré en 1964, alors que King était au sommet de sa visibilité pour les manifestations non-violentes et ses appels à intégrer les Noirs dans une société dominée par les Blancs. Les Blancs n'en veulent pas, les Musulmans n'en veulent pas… Je ne participe pas aux marches de l'intégration et je ne tiens jamais de signe. & # x201D; 

Pendant ce temps, King a refusé à plusieurs reprises de s’engager avec la Nation of Islam et a refusé une invitation de Malcolm X, personnage le plus visible de NOI, à marcher ensemble. & # x201C; Je suis totalement en désaccord avec nombre de ses opinions politiques et philosophiques, & # x201D; King a dit plus tard.

Muhammad Ali avec le leader musulman noir Malcolm X à New York, 1964

Photo: John Peodincuk / Archives de nouvelles quotidiennes de NY / Getty Images

Il peut aussi bien avoir parlé d'Ali. Mais ironiquement, le problème qui a fait d'Ali l'un des hommes noirs les plus détestés d'Amérique a réuni les deux hommes. En 1966, Ali annonça qu'il refuserait de servir pendant la guerre du Vietnam. "Homme, je n'ai aucune dispute avec eux, Viet Cong, & # x201D; il a dit. Pour Ali, la guerre était à la fois contraire à l'éthique et non à combattre.

King a soutenu Ali même quand le boxeur a éludé le projet

Cette décision a déclenché une poudrière. La guerre était déjà impopulaire et des hommes de tout le pays avaient commencé à esquiver le projet et à se déclarer objecteurs de conscience.. 

Les États-Unis ont tenté de négocier un accord en coulisse avec Ali, lui offrant un contrat lui permettant de servir sans assister à un combat réel dans l'espoir d'éviter qu'il ne devienne un objecteur de conscience public. Il a échoué et Ali a été arrêté et inculpé d'évasion.. 

Ali a payé le prix fort pour ses actions: son titre de poids lourd et sa licence de boxe lui ont été retirés, le laissant incapable de boxer et faisant l'objet de dérision et de haine de la part de ceux qui ont soutenu la guerre..

Mais pas King: Il a publiquement soutenu Ali et ses actions. & # x201C; Il fait ce qu'il fait sur la base de sa conscience, & # x201D; il a dit lors d'une conférence de presse. & # x201C; Il est absolument sincère. J'appuie fortement ses actions. & # X201D; 

C'était un changement d'accord pour King, qui s'était opposé à la guerre en privé mais ne s'était adressé à son opposition qu'en public en 1967 après la prise de position d'Ali. Des amis ont ensuite confié au biographe de Ali, Michael Ezra, qu’ils pensaient que la position publique de ce dernier avait contribué à susciter l’opposition publique de King à la guerre..

King a également mentionné Ali à ses paroissiens. "Quoi que vous pensiez de la religion de M. Muhammad Ali, vous devez certainement admirer son courage, & # x201D; il a dit.

 Un télégramme à un Dr. Martin Luther King Jr. emprisonné à Muhammad Ali

Photo: Mario Tama / Getty Images

Ali a appelé le roi son "frère"

En privé, les hommes étaient déjà amis depuis longtemps. Les notes du FBI tirées de l'écoute électronique de leur conversation en 1964 montrent que Ali dit à King qu'il suit son travail et que "MLK est son frère et qu'il est à ses côtés à 100% mais qu'il ne peut prendre aucun risque". ; 

Ils ont continué à parler au téléphone après que Ali eut refusé le brouillon. Lorsque King fut emprisonné en 1967 après avoir organisé ce que la police qualifia de manifestation non autorisée, Ali envoya un télégramme indiquant que vous étiez à l’aise pour ne pas souffrir. . & # x201D;

Lors du procès de Ali pour évasion de brouillon, les conversations des hommes ont été rendues publiques au cours de découvertes révélant de manière inattendue que le FBI écoutait depuis des années les téléphones de King sans mandat. Bien qu'un juge ait par la suite statué que les transcriptions des appels n'affectaient pas la condamnation d'Ali pour évasion judiciaire, elles constituaient une grande nouvelle et confirmaient la peur généralisée des deux hommes..

En 1967, King et Ali sont apparus ensemble en public, participant à un rassemblement pour le logement équitable à Louisville, dans le Kentucky. & # x201C; Dans votre lutte pour la justice, la liberté et l'égalité, je suis avec vous. & # x201D; Ali dit King alors que les caméras roulaient.

Bien qu'ils restent opposés sur de nombreux points, il est logique que deux des hommes noirs les plus en vue et les plus vulnérables aux États-Unis s'unissent. Mais l’amitié a été coupée tragiquement en 1968 lorsque King a été assassiné sur le balcon d’un hôtel à Memphis. & # x201C; Dr. King était mon grand frère noir, & # x201D; Ali a rappelé plus tard. & # x201C; On se souviendra de lui pendant des milliers d'années. & # x201D; 

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Histoire noire
Par Erin Blakemore

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