Richard Pryor a tout risqué en quittant la scène en 1967. Puis son étoile Rose

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À la fin des années 1960, Richard Pryor s’est imposé comme un comédien prospère et prometteur. Mais son refus de jouer le jeu en toute sécurité pour le grand public américain et un besoin impérieux d'expression personnelle ont conduit à un moment charnière en 1967 qui a changé le cours de sa carrière & # x2014; et la comédie elle-même & # x2014; inspirant une foule de futurs artistes, y compris Eddie Murphy, Chris Rock et Dave Chappelle.

La dure enfance de Pryor a laissé une vie de cicatrices

Née à Peoria, dans l’Illinois en décembre 1940, sa mère, Gertrude, était une prostituée et son père, Leroy, était un boxeur, prostitué et proxénète, qui travaillait dans l’une des séries de maisons de passe appartenant à Richard & # x2019; s grand-mère, Marie. Lorsque Gertrude a abandonné Pryor à l'âge de 10 ans, c'est Marie qui l'a élevé. Pryor a par la suite révélé qu'il avait été exposé à des abus sexuels pendant son enfance, ainsi qu'à de fréquents abus physiques de la part de Marie, avec qui il avait développé un lien étroit, compliqué et troublé..

Une série de démêlés avec les responsables de l'école l'ont laissé un élève brillant mais désintéressé. Il a été expulsé définitivement à 14 ans à la suite d'une altercation physique avec un enseignant. C’est à peu près à cette époque qu’il a rencontré Juliette Whitaker, une superviseure d’un club d’enfants local, qui a pour la première fois remarqué les talents de Pryor et l’a projeté dans une série de spectacles. Il a occupé plusieurs emplois subalternes avant de s’inscrire dans l’armée américaine en 1958, passant une grande partie de son séjour de deux ans en prison à l’armée militaire pour une série d’attaques violentes contre des camarades soldats, résultant de ce qu’il considérait comme des abus raciaux..

Après son retour de l'armée, il s'est tourné vers la comédie debout.

En 1960, Pryor a commencé à travailler comme animateur et comédien, partant de Peoria pour se rendre dans de petits clubs et salles du Midwest, notamment sur le célèbre circuit de Chitlin, & # x201D; qui a approvisionné aux artistes et aux clients noirs. Inspiré par le succès du comédien Bill Cosby, Pryor s'installe à New York en 1963, laissant derrière lui sa première femme et son premier enfant. Il est devenu un pilier dans les clubs de Greenwich Village, jouant souvent aux côtés de futures icônes comme Bob Dylan et Woody Allen..

À l'instar de Cosby et d'autres bandes dessinées noires de l'époque, l'acte désinvolte de Pryor évitait des sujets tabous comme le sexe, la drogue et la race. Il a fait une série d'apparences à la télévision, y compris Le spectacle de ce soir et Le spectacle Ed Sullivan, mais Pryor devenait de plus en plus inquiet. Des comédiens comme Lenny Bruce faisaient des vagues, changeant le jeu en affrontant directement les maux sociaux et politiques de l’Amérique. Pryor était fasciné par l'utilisation puissante du langage grossier et du langage sexuel de Bruce pour interpeller son public de manière plus véridique. Le travail de Bruce et sa mort par surdose en août 1966 sont devenus un catalyseur de la propre évolution de Pryor.

Richard Pryor vers 1970

Photo: Archives de Michael Ochs / Getty Images

Pryor & # x2019; s 'Épiphanie' eu lieu à Las Vegas

À l'automne 1967, Pryor, âgé de 27 ans, est engagé pour une série de représentations à l'hôtel Aladdin. Dans son autobiographie, Pryor admettrait plus tard qu'il avait déjà abusé de cocaïne au cours de cette période et s'était décrit comme souffrant d'une dépression nerveuse ambulante, & # x201D; alors qu'il luttait pour interpréter un contenu auquel il ne croyait plus, dans une ville et un environnement souvent encore strictement séparés. En septembre de la même année, Pryor a marché sur scène devant une foule à guichets fermés, y compris le pilier de Rat Pack, Dean Martin. Il s'est figé, a laissé échapper, & # x201C; Qu'est-ce que je fais ici? & # X201D; et a rapidement quitté la scène.

Le refus de Pryor d'exécuter les routines de sécurité des passeurs de livres et des propriétaires de clubs exaspérés, et ses opportunités de carrière se sont rapidement taries. En 1969, il s'installe à Berkeley, en Californie, dans une sorte d'exil auto-imposé, où il est de plus en plus exposé à la contre-culture des années 60 et au mouvement Black Power, se liant d'amitié avec des activistes noirs comme Ishmael Reed, Eldridge Cleaver et Huey Newton..

Travaillant initialement dans la région de la baie de San Francisco, puis dans des clubs à prédominance noire à travers le pays, le nouveau genre de comédie de Pryor était incendiaire. Son utilisation du mot-mot (qu'il abandonnera plus tard après son voyage en Afrique en 1979) a choqué le public, mais il s'agissait de la nouvelle honnêteté, de la présence physique, de la présence cinétique sur scène et de la volonté de Pryor d'aborder des sujets tels que le racisme. et la sexualité qui a attiré de nouveaux publics.

Pryor a de plus en plus sa propre éducation pour la comédie, fondant des personnages et des routines sur les artistes noirs, interprètes, escrocs, criminels et drogués qu'il a rencontrés dans sa jeunesse, éclairant ceux qui vivaient dans des vies marginales. Comme il l'a écrit plus tard: "Pour la première fois de ma vie, j'avais une idée de Richard Pryor. Je me comprenais… je savais ce que je défendais… je savais ce que je devais faire… je devais revenir en arrière et dire la vérité . "

Les démons de Pryor ont continué à le tourmenter toute sa vie

Après plusieurs années de lutte, au début des années 1970, Pryor était l’un des artistes noirs les mieux rémunérés en Amérique. En dépit des critiques et des tentatives visant à réduire son humour nerveux, parfois cinglant, il a animé une émission de variétés télévisée influente de courte durée, animée par des invités. Saturday Night Live (seulement après que NBC ait insisté pour instituer un délai sur bande), a publié une série d’albums comiques primés aux Grammy Awards, co-écrit le scénario pour Selles Blazing, et est apparu dans une série de films, y compris Lady chante le blues, Silver Streak et même Superman III (dans lequel il a été payé plus que la star Christopher Reeve). Mais son comportement exigeant et souvent erratique, associé à plusieurs bombes au guichet, a entraîné un déclin de sa carrière au cinéma..

Il a également continué à lutter dans sa vie personnelle. Il a été dévasté par la mort de sa grand-mère en 1978, et ses relations tumultueuses ont abouti à sept mariages, dont le remariage de deux femmes deux fois. Son combat débilitant contre la toxicomanie incluait un incident notoire en 1980 dans lequel il s’était immolé par le feu alors qu’il consommait de la cocaïne, causant des brûlures au troisième degré sur plus de 50% de son corps, ce qu’il admettrait plus tard comme une tentative de suicide manquée. il a utilisé comme fourrage pour son acte de comédie.

Une vie difficile a conduit à une série de crises cardiaques et à un triple pontage. En 1986, il a été diagnostiqué avec la sclérose en plaques et a été contraint d'utiliser un scooter de mobilité. Malgré cela, il a continué à se produire pendant plusieurs années et a reçu une série de distinctions, notamment le tout premier prix Mark Twain pour l'humour au Kennedy Center, en 1998. Pryor est décédé en décembre 2005 sous les hommages de plusieurs générations de comédiens. hommage à la carrière pionnière de Pryor et à son héritage durable, lancé il y a près de 40 ans sur une scène de Las Vegas.

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Comédie Géants
Par Barbara Maranzani

Barbara Maranzani est une écrivaine et rédactrice basée à New York qui se concentre sur l'histoire américaine et européenne..

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