Mois de l'histoire des Noirs comment les premières photographies révèlent l'esprit indomptable de la vérité Sojourner abolitionniste

  • Elmer Riley
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Sojourner Truth était l’un des abolitionnistes, prédicateurs et orateurs féministes les plus connus du XIXe siècle. Elle a d'abord partagé ses expériences de vie remarquables avec l'esclavage et la liberté dans le monde. Récit de la vérité Sojourner, enregistré par Olive Gilbert, publié en 1850 et réimprimé d'innombrables fois par la suite. Écrit à la troisième personne, le récit est fréquemment interrompu par les propres opinions de Gilbert, qui ont souvent fait taire la voix de Truth. Mais Sojourner Truth n'était pas quelqu'un qui serait réduit au silence; elle a raconté son histoire à un large et à un petit public et a veillé à ce que son message et ses images soient conservés pendant des années. En plus de laisser un Récit derrière elle, elle a également produit une série de photographies, dont deux dans la collection du musée national d'histoire et de culture afro-américaines et une dans l'exposition, & # x201C; Slavery and Freedom & # x201D; au musée national d'histoire et de culture afro-américaine.

Portrait de Sojourner Truth, vers 1860.

(Photo: Hulton Archive_Getty Images)

Sojourner Truth: De l'esclave au sans peur

Née Isabella Baumfree dans le nord de l'État de New York dans les années 1790 (probablement vers 1797), elle entra dans ce monde en esclavage. Elle a été élevée pour chérir l'importance de la famille et d'une forte foi en Dieu. Ses parents, James et Elizabeth & # x201C; Betsy & # x201D; Baumfree, a eu 10 à 12 enfants dont la vérité était le plus jeune. Comme la plupart des esclaves, sa famille n'est pas restée intacte. À un jeune âge, presque tous les enfants de James et Betsy, à l'exception d'Isabella et de son frère Peter, ont été vendus. Ses parents en deuil ont raconté l'histoire de leurs frères et sœurs afin de garder leurs souvenirs vivants, mais le chagrin était accablant. Pendant les périodes difficiles, sa mère les a exhortés à rechercher Dieu, celui qui vous entend et vous voit. & # X201D; Finalement, Isabella elle-même serait vendue quatre fois. Elle a épousé un homme esclave nommé Thomas et a donné naissance à cinq enfants. Sachant que l'institution de l'esclavage avait commis un grand crime contre son peuple, Isabella s'est échappée lorsqu'elle avait environ 30 ans en emmenant sa fille Sophie. Un an plus tard, elle a intenté une action en justice pour libérer son fils Peter qui avait été vendu à Alabama. 

Remarquablement, elle a gagné le procès et Peter lui a été rendu. Au milieu de la quarantaine, elle se rebaptise Sojourner Vérité et devient une championne de l'abolition et des droits des femmes. Même si elle n'avait aucune éducation formelle, elle mémorisa la Bible et entreprit une tournée de conférences qui la mit en contact avec des abolitionnistes tels que Frederick Douglass, William Lloyd Garrison et Laura S. Haviland. Presque toutes les personnes qui ont interagi avec elle ont commenté sa voix grave et sa stature de presque six pieds. Née dans l'esclavage, auto-libérée et déterminée à aider son peuple, Truth se tourna de nouveau vers les pétitions dans les années 1870, comme elle l'avait fait des décennies plus tôt pour garantir la liberté de son fils Peter. Cette fois-ci, aider les anciens esclaves à acquérir des terres en Occident. Elle a écrit sur cette campagne dans le New York Tribune affirmant qu'elle s'était vouée & # x201C; au cas de l'obtention de terres pour ces personnes, où elles peuvent travailler et gagner leur vie. & # x201D; Son plaidoyer a continué jusqu'à sa mort en 1883.

Prendre le contrôle de son image

Carte de visite de Sojourner Truth, CA. 1866 Collection du Musée national d'histoire et de culture afro-américaines Smithsonian, 2012.46.11

(Collection de courtoisie du Musée national d'histoire et de culture afro-américaine Smithsonian)

Alors qu'il vivait à Battle Creek, dans le Michigan, quelques années après le début de la guerre de sécession, Truth posa pour une série de photographies professionnelles. Elle avait l'intention de compenser le coût de ses voyages abolitionnistes en vendant des cartes d'elle-même et de cartes de visite, telles que les deux pièces de la collection du Musée. Semblables aux cartes postales d’aujourd’hui, ces images montées sur du papier cartonné étaient populaires au 19e siècle. Dans la première image ci-dessus (2012.46.11), Truth est représentée dans une robe à pois en fine toile. Sa tête et ses épaules sont couvertes d'un bonnet blanc et d'un châle signalant le statut de classe très éloigné de l'esclavage. Son regard est direct et le positionnement de son corps respire la confiance et la force. Sur ses genoux, une petite photo de son petit-fils, James Caldwell, membre du 54e Régiment d’infanterie du Massachusetts de l’Armée de l’Union. Caldwell avait été capturé par l'armée confédérée à peu près au moment où cette photo a été prise (1863) et on imagine que cette photo a été prise pour lui rendre hommage.. 

La deuxième image ci-dessous (2013.207.1), prise en 1864, est également délibérément mise en scène. La vérité est de nouveau assise mais elle a maintenant un tricot sur ses genoux, un livre posé près d'un bouquet de fleurs est posé sur la table à côté d'elle. Sur la monture de la carte située sous la photo, elle comporte l’inscription & # x201C; Je vends l’ombre pour supporter la substance. & # X201D; Dans ses propres mots, elle fournit la raison de la vente de ces cartes; pour soutenir ses activités abolitionnistes.

Carte du Cabinet de Sojourner Truth, 1864. Collection du Musée national d'histoire et de culture afro-américaines, 2013.207.1

Photo: Gracieuseté de la Collection du Musée national d'histoire et de culture afro-américaine

Nous savons que pendant la guerre civile, alors qu'elle était assise pour ces photos, elle avait environ soixante ans et participait activement aux événements de sociétés anti-esclavagistes organisés par plusieurs organisations. Reflétant son esprit indépendant, elle a cherché à contrôler son image et sa représentation. À une occasion, elle a confronté Harriet Beecher Stowe parce qu’elle était mécontente de la façon dont le célèbre auteur l’avait décrite dans un film. Atlantic Monthly article. Elle a envoyé à Stowe une copie de sa photo avec elle Récit afin qu'elle ne la dénature pas à l'avenir. La vérité avait des idées claires sur la façon dont elle voulait que les gens voient et entendent son message. Ces images en disent long sur la façon dont elle a voulu être rappelée. Elle était une femme de foi, de classe, de force, de justice et de famille et elle est devenue l’un des plus importants défenseurs du mouvement des femmes et du mouvement anti-esclavagiste..

Le Musée national d'histoire et de culture afro-américaine à Washington, DC, est le seul musée national consacré exclusivement à la documentation sur la vie, l'histoire et la culture afro-américaines. Les près de 40 000 objets du Musée aident tous les Américains à comprendre comment leurs histoires, leurs histoires et leurs cultures sont façonnées par le parcours d’un peuple et par l’histoire d’une nation..

Mots clés
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Histoire noire
Par Daina Ramey Berry

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