Son oreiller de minuit Mary Shelley et la création de Frankenstein

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Portrait de Mary Shelley. (Photo: Culture Club / Getty Images)

Dans une nuit calme et froide de juin 1816, un groupe d'amis s'est réuni autour d'un feu dans une villa située au bord du lac Léman, en Suisse. Lord Byron, le poète et l'aristocrate diabolique, était l'hôte du rassemblement; Parmi ses invités figuraient son ami et médecin John Polidari, son ami le poète Percy Shelley et la nouvelle petite amie de Percy, une intelligente de 18 ans nommée Mary Godwin. Mary était accompagnée de sa demi-soeur Jane, qui, en fin de compte, avait déjà une connaissance intime du charmant voyou qui était leur hôte..

En dépit d'un excédent de personnalités intéressantes, cette fête de l'ère romantique composée de cinq personnes ne connut pas un été très animé. L’année 1816 a été appelée & # x201C; année sans été & # x201D; Depuis l'explosion volcanique dans les Indes orientales néerlandaises (aujourd'hui l'Indonésie) a été si violente que des cendres dans l'air ont créé un hiver d'un an pour une grande partie du monde. En mai à New York, les températures ont été inférieures à zéro et la situation en Suisse n'était guère plus agréable. À son meilleur, le temps était brumeux et froid; au pire, il faisait très froid et il pleuvait. L'été & # x201C; qui n'a jamais été & # x201D; traîné sur l'esprit des amis et limité ce qu'ils pouvaient faire à l'extérieur.

L'un des moyens utilisés par la société pour passer le temps était de rester debout tard pour parler, boire et lire des histoires de fantômes à haute voix. Par pur ennui, ils ont décidé de lancer un concours. Shelley, un grand fan du fantastique et de l'occultisme, a proposé à chaque membre du parti d'écrire une histoire d'horreur inspirée des récits allemands qu'ils avaient lus. Le groupe assemblé lirait les histoires à voix haute, puis jugerait le gagnant. Étant un groupe créatif et imaginatif, les autres ont convenu que c'était une excellente idée et se sont mis au travail..

Regardez une mini biographie de Mary Shelley, rédactrice en effrayante féminine:

Cette nuit-là ou peu après, Mary Godwin eut un rêve. Le rêve était morbide à propos de la création d’un homme nouveau par un scientifique avec l’humbris qui assumerait le rôle de dieu. L’histoire ne dit pas trop si Mary Godwin (qui deviendra bientôt Mme Shelley) aura remporté le concours à la villa avec le récit selon lequel & # x201C; hantait son oreiller de minuit, & # x201D; mais son histoire est devenue plus qu'un divertissement au coin du feu. Correctement mis au point, il devint un roman à succès en 1818, l’une des premières dans un nouveau genre de fiction qui serait éventuellement appelé «science fiction». & # X201D; Avec le temps, Mary Shelley Frankenstein aurait un impact culturel qui résonne encore encore aujourd'hui, presque deux cents ans plus tard.

Conformément à la dernière adaptation cinématographique de Frankenstein, qui s’ouvre dans les salles ce vendredi, nous examinons les inspirations métaphysiques, scientifiques et littéraires à la base de la création de Mary Shelley'monstre de renommée mondiale.

Qu'en est-il dans un rêve?

Faire des déclarations définitives sur ce que font les rêves et leur fonctionnement est quasiment impossible, mais il est généralement admis que ce que nous vivons et vivons au cours de nos vies éveillées a tendance à réapparaître dans notre sommeil, généralement sous une forme différente. Lorsque Mary Shelley rêvait de Frankenstein, son esprit synthétisait un mélange varié d’informations, de spéculations et de fantaisie. Sans aucun doute, les discussions qu’elle et ses amis ont eues à la villa de Lord Byron ont beaucoup à voir avec la forme que son rêve a prise.

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Un des sujets de la journée dont parlaient les amis était la théorie du galvanisme. Nommé d'après le scientifique Luigi Galvani, le galvanisme postulait que le corps humain contenait un type d'électricité qui provenait du cerveau pour stimuler les muscles du reste du corps. Au cours d’expériences menées 30 ans auparavant, Galvani avait découvert que les muscles de la jambe d’une grenouille morte étaient stimulés par le courant électrique et avait conclu que les animaux créaient leur propre type d’électricité. Parler de galvanisme a eu un impact évident sur la création de Mary Shelley: Dr. Frankenstein & # x201C; créature & # x201D; est animée par une & # x201C; spark & ​​# x201D; de l'électricité.

Voilà pour l’étincelle qui a donné à la créature de Frankenstein & # x201C & # x201D; la vie. Mais d’où vient l’idée macabre des pièces assemblées de la créature?

Mary et ses collègues écrivains étaient des enfants du prétendu Age of Enlightenment, un mouvement axé sur la raison et la méthode scientifique plutôt que sur la foi ou la tradition. Un des sous-produits de ce mouvement a été l’augmentation du nombre d’écoles d’anatomie au cours desquelles des médecins de tous bords ont appris les secrets du corps humain par la dissection de cadavres. Un docteur tel que le Dr Frankenstein de Mary serait très au courant des méthodes d’obtention de cadavres à une époque où la demande dépassait l’offre. La méthode la plus courante consistait à rassembler des criminels après les exécutions. Lorsqu'il n'y avait pas assez d'exécutions, même des anatomistes respectables recourraient aux pilleurs de tombes pour déterrer du matériel utilisable. Consciente de cette tendance, Mary Shelley n'aurait plus qu'à faire un petit bond en avant pour imaginer Frankenstein barboter dans les tourbillons impénétrables de la tombe & # x201D; pour construire sa créature.

Le mythe de Prométhée

Éditions modernes de Frankenstein ont tendance à laisser tomber le deuxième titre ou sous-titre du livre lors de la présentation du roman aux lecteurs. Le titre complet du livre est Frankenstein; ou le Prométhée moderne. Dans le mythe grec, Prométhée

Une illustration de Shelley's manuscrit. (Getty)

C’est le dieu qui a façonné la race humaine à partir d’argile, lui a appris à vivre et à la mettre à feu, au grand dam des dieux. Sa punition serait d'avoir été lié à un rocher pour l'éternité, son foie dévoré par des aigles encore et encore.

En tant que spécialistes de la poésie et en tant que poètes eux-mêmes, le groupe de Lord Byron aurait lu le mythe de Prométhée sous ses nombreuses formes différentes, de la plus ancienne version établie par le poète épique grec Hesiod à travers le poète romain Ovid & # x2019; s version en Les métamorphoses. Le dramaturge grec Eschyle a écrit un cycle de pièces basé sur le mythe et celui qui a survécu, Prométhée lié, était un grand favori de Byron. Le mythe était si influent dans le cercle que le mari de Mary Shelley, Percy, composa une suite à la pièce d'Eschyle, intitulée Prométhée non lié.

Marie elle-même était clairement inspirée par le mythe. Le Dr Frankenstein est & # x201C; le moderne Prométhée, & # x201D; un homme qui a créé un nouvel homme avec l'argile & # x201D; des tombes volées et lui a donné une étincelle. & # x201D; Ce qu’il ne prévoit pas, à l’instar de Prométhée lui-même, c’est que sa création sera imparfaite et mal équipée pour faire face à la nouvelle vie qui lui est conférée. Au lieu de cela, la créature crée la destruction dans son sillage, détruisant finalement son créateur.

L'ombre de paradis perdu

L'épigraphe sur FrankensteinLa page de titre de & # x2019; est une citation du poète anglais Milton:

Est-ce que je t'ai demandé, Créateur, de mon argile Pour me mouler homme? Est-ce que je t'ai sollicité des ténèbres pour me promouvoir??

Il provient de l'épopée de vers vierges de Milton paradis perdu, qui raconte l’histoire de la chute de Satan du ciel et de la chute de l’homme dans le jardin d’Eden. Il est difficile d'exagérer l'influence du poème de Milton sur les écrivains qui l'ont suivi, et Frankenstein doit beaucoup à paradis perdu. Mary Shelley rend cette dette évidente lorsqu'elle montre à sa créature la découverte du livre et en tirer les leçons, comme s'il s'agissait d'un véritable conte. La créature s’identifie non seulement avec Adam, dont le discours, rappelant son état déchu, sert d’épigraphe du roman, mais aussi avec Lucifer, l’ange déchu, abandonné par Dieu:

Une publicité pour le jeu 'Présomption; ou le destin de Frankenstein' par Richard Brinsley Peake, 1823. (Getty)

Comme Adam, je n'étais apparemment unis par aucun lien avec aucun autre être existant; mais son état était très différent du mien à tous les égards. Il était sorti des mains de Dieu en une créature parfaite, heureuse et prospère, gardée par les soins particuliers de son Créateur; il était autorisé à converser avec des êtres de nature supérieure et à acquérir la connaissance de ceux-ci: mais j'étais misérable, sans défense et seul. Plusieurs fois, j'ai considéré Satan comme l'emblème installateur de mon état.

Dans ce passage et dans des passages semblables, Mary Shelley explique clairement comment sa lecture de ce classique a inspiré sa propre créature perdue en argile, ainsi que le "Créateur" & # x201C; Créateur & # x201D; qui a formé et l'a abandonné. D’autres ouvrages influenceraient également le cours de Frankenstein, tels que Samuel Taylor Coleridge Le Rime de l'ancien marinier (Coleridge était un ami de son père's), mais paradis perdu fournit une grande partie du poids conceptuel du roman.

Un feu toujours brûlant

Mary Shelley s’est efforcée de transformer un rêve macabre, né des conversations d’une nuit autour d’une cheminée, en un récit captivant. Elle y travaille depuis près de deux ans, son mari l'encourageant et l'aidant à éditer le manuscrit. Une fois publié, le roman a été un succès et a commencé une manie pour des histoires sur d'autres créations monstrueuses et des aberrations scientifiques. De manière critique, le travail n’a pas été universellement loué, certains l’étant qualifié de "faible", & # x201D; & # x201C; absurde, & # x201D; et & # x201C; dégoûtant. & # x201D; Typique de son époque, une grande partie de la critique portait davantage sur le fait que l'auteur était une femme que sur la qualité de l'histoire. Le temps a cependant été favorable au livre, qui en est venu à être considéré comme un précurseur du genre science-fiction. Sa combinaison unique de théorie scientifique et d'horreur gothique a inspiré de nombreuses personnes et d'innombrables adaptations ont été apportées à son histoire au fil des ans, notamment de nombreuses pièces de théâtre et films..

Bela Lugosi comme Le Monstre dans 'Frankenstein rencontre le loup-garou,' 1943. (Photo: Universal Pictures / Hulton Archive / Getty Images)

Incidemment, Frankenstein n’était pas le seul récit avec une puissance durable créé à cause du divertissement de cette nuit en Suisse. Byron a commencé une histoire basée sur des légendes païennes slaves que John Polidari, son camarade autour du feu, a transformé en Le vampire, publié trois ans plus tard. Ce serait le début d'un intérêt tout aussi long pour les histoires de vampire, fascination qui continue également à ce jour. À quel point nos vies culturelles pourraient être différentes aujourd'hui si l'été de 1816 avait été ensoleillé et lumineux!

Par Joe McGasko

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