Terroriste ou combattant de la liberté? Le raid de John Brown sur Harpers Ferry

  • Mark Lindsey
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Le 16 octobre 1859, l'abolitionniste radical John Brown dirigea un petit raid contre l'arsenal militaire américain à Harpers Ferry, en Virginie, dans l'espoir d'inciter à une rébellion des esclaves. (Photo: Wikimedia Commons)

Le 16 octobre 1859, l'abolitionniste radical John Brown mena un petit raid contre l'arsenal militaire américain à Harpers Ferry, en Virginie, dans l'espoir d'inciter une rébellion d'esclaves et finalement un État libre pour les Afro-Américains.. 

Mais qui était John Brown? Était-il un héros, comme le croyaient de nombreux abolitionnistes du Nord? Ou était-il un terroriste, responsable du meurtre brutal de plusieurs agriculteurs du Kansas et du Missouri et d'une tentative d'incitation à une rébellion d'esclaves qui aurait pu tuer des milliers de personnes? Ou était-il, comme il se voyait, un soldat de Dieu venu conduire les Afro-Américains vers une terre promise? 

Les débuts de la vie de John Brown n’ont pas prédit ses éventuels actes ou légendes infâmes. Il est né le 9 mai 1800 à Torrington, dans le Connecticut, le quatrième de huit enfants d'Owen et Ruth Mills Brown. À l'âge de 12 ans, John a été témoin du passage à tabac d'un jeune esclave afro-américain qu'il connaissait et cette expérience l'a poussé à devenir un abolitionniste à vie.. 

En 1820, il épousa Dianthe Lusk, qui lui enfanta sept enfants avant sa mort, en 1832. Un an plus tard, il épousa Mary Ann Day, qui lui donna 13 enfants au cours des 21 prochaines années. De 1820 à 1850, John Brown a occupé plusieurs emplois. Souvent confrontée à des difficultés financières, la famille s'est déplacée dans le nord-est des États-Unis. Après avoir appris le meurtre de l'abbé Elijah P. Lovejoy, abolitionniste, Brown a consacré sa vie à la destruction de l'esclavage.  

En 1846, John Brown s'installa à Springfield, dans le Massachusetts, un bastion du mouvement anti-esclavagiste. Il a rejoint l’Église libre de Stanford Street, fondée par des abolitionnistes afro-américains et a été radicalisé par les discours de Frederick Douglass et Sojourner Truth. Pendant son séjour à Springfield, Brown participait souvent au chemin de fer clandestin et recrutait ses fils pour aider à transporter ou guider les esclaves fugitifs du Sud au Nord en passant par le Canada.. 

Entre 1849 et 1850, deux événements marquants se sont produits qui ont mis John Brown sur le chemin de Harpers Ferry et est devenu une légende américaine. L’une était une tentative infructueuse de concurrencer les grands producteurs de laine qui avaient ruiné son entreprise et l’autre l’adoption de la loi sur les esclaves fugitifs. La loi imposait des sanctions à ceux qui aidaient les esclaves fugitifs et obligeait les autorités des États libres à renvoyer les esclaves qui tentaient de s'échapper. En réponse, John Brown fonda The League of Gileadites, un groupe militant dédié à la prévention des esclaves & # x2019; Capturer. 

Avec la promulgation de la loi Kansas-Nebraska, en 1854, la scène se prépara à une confrontation violente entre partisans pro et anti-esclavagistes. Le projet de loi, soumis au Congrès par le sénateur de l'Illinois Stephen Douglas, appliquait la souveraineté populaire du Kansas et du Nebraska pour décider d'autoriser ou non l'esclavage dans l'un ou l'autre État. En novembre 1854, des centaines de délégués pro-esclavagistes affluèrent dans le Kansas depuis le Missouri voisin. Appelé & # x201C; Ruffians de frontière & # x201D; ils ont aidé à élire 37 des 39 sièges à l'Assemblée législative de l'État. 

La lutte pour le Kansas 

En 1855, John Brown se rendit au Kansas après que ses fils qui y vivaient eurent appris que le Kansas risquait de devenir un État esclavagiste. Après avoir entendu parler du pillage de Lawrence (Kansas) par les forces pro-esclavagistes, Brown et son groupe se sont déchaînés. Le 24 mai 1856, armés de fusils, de couteaux et de fusils d'épaule, Brown et ses hommes ont fait irruption dans la colonie pro-esclavagiste de Pottawatomie Creek, ont traîné les colons hors de leurs maisons et les ont mis en pièces, faisant cinq morts et plusieurs blessés graves.. 

Le raid sur Lawrence et le massacre de Pottawatomie ont déclenché une guerre de guérilla brutale au Kansas. À la fin de l'année, plus de 200 personnes avaient été tuées et des dégâts matériels atteignaient des millions de dollars..  

Au cours des trois années suivantes, John Brown parcourut la Nouvelle-Angleterre pour collecter des fonds auprès des mêmes riches commerçants qui l'avaient mis à l'écart du commerce de la laine plusieurs années auparavant. Brown était maintenant considéré comme un criminel au Kansas et au Missouri et sa capture était récompensée. Mais aux yeux des abolitionnistes du Nord, il était perçu comme un combattant de la liberté, faisant la volonté de Dieu. À ce moment-là, il avait mis au point un plan pour se rendre dans le Sud et armer des esclaves pour inciter une rébellion d'esclaves. Beaucoup, mais pas tous, ses contributeurs connaissaient les détails de ses projets. Au début de 1858, Brown envoya son fils, John Jr., enquêter sur le pays autour de Harpers Ferry, le site de l'arsenal fédéral.. 

John Brown prévoyait de constituer une force de 1500 à 4000 hommes. Mais des querelles internes et des retards ont causé la défaillance de nombreuses personnes. En juillet 1859, Brown loua une ferme située à cinq milles au nord de Harpers Ferry, connue sous le nom de ferme Kennedy. Il a été rejoint par sa fille, sa belle-fille et trois de ses fils. Les partisans des abolitionnistes du Nord ont envoyé 198 carabines Sharps à chargement par la culasse de calibre .52, connues sous le nom de Bibles Breecher & # 2020; D & # x201D; Pendant l'été, Brown et des membres de sa famille ont tranquillement vécu dans la ferme pendant qu'il recrutait des volontaires pour son raid..

L'arsenal de Harpers Ferry était un complexe de bâtiments abritant plus de 100 000 mousquets et fusils. Au coucher du soleil du dimanche 16 octobre 1859, Brown conduisit une petite bande de la ferme et traversa la rivière Potomac, puis marcha toute la nuit sous la pluie, atteignant Harpers Ferry vers 4 heures du matin. sur le terrain de l'arsenal. Au début, ils n’ont rencontré aucune résistance lors de leur entrée dans la ville. Ils ont coupé les fils du télégraphe et capturé les ponts de chemin de fer et de wagon entrant dans la ville. Ils ont également saisi plusieurs bâtiments de l'armurerie et de la fabrique de fusils. Les hommes de Brown se sont ensuite rendus dans des fermes voisines et ont kidnappé près de 60 otages, dont l'arrière-petit-fils de George Washington, Lewis Washington. Cependant, aucun des rares esclaves vivant dans ces fermes ne les rejoignit. 

Un Harper's Illustration hebdomadaire des marines américains attaquant John Brown lors de son raid contre Harper's Ferry. (Photo: Wikimedia Commons)

Peu après, le raid a été annoncé lorsque des employés du manège militaire ont découvert les hommes de Brown le 17 octobre au matin. Les agriculteurs, les commerçants et les milices de la région ont encerclé le manège militaire. Les raiders & # x2019; seule voie d'évacuation, le pont sur la rivière Potomac, a été coupée. Brown a emmené ses hommes et ses captifs dans la plus petite salle des machines et a barré les fenêtres et les portes lors de l'échange de coups de feu entre les pillards et les habitants de la ville. Après plusieurs heures, il était évident que le raid avait échoué, Brown envoya un de ses fils, Watson, avec un drapeau blanc pour voir si quelque chose pouvait être négocié. Watson a été abattu et tué sur le coup. Plusieurs hommes de Brown ont paniqué et ont été blessés ou tués alors qu'ils tentaient de s'échapper.. 

Dans la matinée du 18 octobre, un détachement de Marines américains, dirigé par le lieutenant-colonel Robert E. Lee, est arrivé pour récupérer l'arsenal. Les négociations ont échoué et Lee a ordonné à un petit contingent de Marines de prendre d'assaut la salle des machines. Lors du premier assaut, dirigé par le lieutenant Israel Green, a attaqué la porte de la salle des machines avec des marteaux-pilons, mais a été repoussé par une pluie de balles. Lors d'une seconde attaque, les Marines ont brandi une grande échelle et ont franchi la porte avec des épées larges. L'un des Marines a été abattu, probablement par John Brown, et est décédé. Les raiders restants ont été rapidement maîtrisés et tous les otages ont été sauvés. Brown a été grièvement blessé par un sabre au dos et à l'abdomen. L'assaut a été commencé et terminé en quelques minutes.

Illustration de journal de l'intérieur de la salle des machines lors du raid Harpers Ferry. (Photo: Wikimedia Commons)

John Brown a été jugé et reconnu coupable de trahison contre Virginia, de complot avec des esclaves et de meurtre au premier degré. Condamné à mort, il fut exécuté le 2 décembre 1859. Six autres pillards furent exécutés au cours des mois suivants. À court terme, le raid de Brown a accru les craintes de rébellion d'esclaves et de violence chez les Blancs du Sud. Les abolitionnistes du Nord ont initialement qualifié le raid de "mal guidé" et # x201D; et & # x201C; fou. & # x201D; Mais le procès a transformé John Brown en martyr. Sur le chemin de la potence, il remit une note à l’un de ses geôliers, prophétisant sur le sort des États-Unis: «John Brown, je suis maintenant tout à fait certain que les crimes de cette terre coupable ne seront jamais purgés, mais avec Blood " 

Aux États-Unis, l'esclavage a pris fin, mais après quatre ans de guerre et la perte de plus de 600 000 vies.  

Par Greg Timmons

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