La mort imminente de Thomas Edison le met sur la voie de la gloire

  • Piers Chambers
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Thomas Alva Edison est né le 11 février 1847 dans la petite ville de Milan, dans l'Ohio, avant de s'établir avec sa famille à Port Huron, dans le Michigan, en 1854. Le plus jeune de sept enfants, Edison était connu sous le pseudonyme Al & # x201D; aux amis et à la famille. C'était un enfant brillant, mais qui luttait avec les méthodes d'enseignement traditionnelles de l'époque et ne fréquenta que brièvement l'école publique. Les historiens et les professionnels de la santé modernes ont supposé qu'Edison était peut-être atteint d'un trouble déficitaire de l'attention / hyperactivité, ou TDAH. Son ancienne mère d’école l’a enseigné à la maison et il s’est servi de la petite bibliothèque de son père pour développer son amour de la lecture tout au long de sa vie..

Edison'la période entrepreneuriale a commencé à un jeune âge 

Enfant, Edison était fasciné par la technologie et passait des heures à faire des expériences à la maison. Il a développé des problèmes auditifs à un jeune âge, suite à une maladie ou à un accident, qu'il a ensuite reconnu pour avoir aidé et non empêché son succès. Il pensait que sa déficience auditive lui permettait d'éviter les distractions et de se concentrer plus facilement sur son travail..

En 1859, le chemin de fer du Grand Tronc établit un arrêt à Port Huron, le reliant à la ville de Détroit, située à environ 160 km. Jeune & # x201C; Al & # x201D; J'ai eu un boulot dans le train avec des bonbons, des journaux et des magazines, et je me rendais à Detroit plusieurs jours par semaine. Il passait son temps libre à lire dans la bibliothèque de Detroit et à créer son propre petit journal qu’il hantait dans le train, gagnant ainsi un revenu supplémentaire pour la famille et permettant de financer ses loisirs..

Thomas Edison en train d'écouter un phonographe dans un casque primitif

Photo: Archives Hulton / Getty Images

Son sauvetage d'un petit garçon a changé le cours de sa vie

L'un des premiers intérêts d'Edison était la télégraphie électrique. C'était le système de communication utilisé pour transmettre des messages sur de longues distances. C'était également crucial pour l'exploitation des nouveaux chemins de fer transcontinentaux qui sillonnaient le pays au cours des décennies qui ont suivi la guerre civile américaine..

Grâce à ses fréquents voyages le long du Grand-Tronc, Edison se lia d'amitié avec James U. Mackenzie, chef de station et officier du télégraphe du mont Clemens, situé à proximité. En août 1862, à l'âge de 15 ans, Edison se tenait devant la station de Mount Clemens, où les wagons de fret étaient transférés sur une voie latérale. Lorsqu'une des voitures s'est approchée de la gare à grande vitesse, Edison a remarqué que le fils de Mackenzie, Jimmie, âgé de deux ans, jouait sur les rails dans la voie du train de marchandises. Edison a sauté dans l'action, a attrapé Jimmie et les a écartés du danger. Le couple a reçu des blessures mineures.

Un Mackenzie profondément reconnaissant s’efforça de savoir comment remercier Edison d’avoir sauvé la vie de son fils. Le lendemain, il proposa d'apprendre à Edison le système télégraphique Morse, mis au point par le célèbre inventeur Samuel Morse. Bien qu'ayant déjà son travail sur le chemin de fer, Edison a immédiatement accepté, passant tout son temps libre avec Mackenzie et pratiquant à la maison chaque fois qu'il le pouvait..

Thomas Edison actionnant une clé de télégraphe

Photo: Archives Hulton / Getty Images

La carrière de télégraphie d’Edison a été le tremplin de son succès ultérieur

En quelques mois, Edison maîtrisait le difficile système Morse, qui obligeait les opérateurs à convertir rapidement les mots et les phrases en code abrégé, et inversement. Malgré sa jeunesse, il a commencé à travailler à temps plein comme opérateur télégraphique. Pour beaucoup de jeunes hommes ambitieux de l'époque, c'était un cheminement de carrière qui offrait la possibilité de voyager et de progresser. Dans les années 1850, Andrew Carnegie avait fait ses débuts en tant qu'opérateur de télégraphe avant de se lancer dans une carrière de magnat de l'acier, d'industriel et de philanthrope..

Edison, qui travaillait pour la Western Union Telegraph Company, a voyagé de ville en ville dans la majeure partie du Midwest au cours des six prochaines années, développant une compétence particulière dans l'envoi et la réception de reportages. Pendant quelque temps, il a travaillé aux côtés de journalistes pour l'Associated News, nouant des liens d'amitié avec des journalistes qui l'aideraient à poursuivre sa carrière. Il passa tout son temps libre à travailler sur ses expériences, désormais centrées sur l'électricité et ses utilisations possibles. En 1868, il s’installa à Boston et, en janvier suivant, il obtint son premier brevet américain pour une machine enregistrant électroniquement les votes à la législature de l’État du Massachusetts. Il a quitté son travail de télégraphiste et a déménagé à New York pour se consacrer à ses inventions à plein temps..

Mais ce sont les compétences qu’il a acquises grâce à l’épargne de Jimmie Mackenzie qui ont permis à Edison de connaître son premier succès financier. En 1874, il développa un quadruplex avancé & # x201D; système qui permettait l'envoi de quatre signaux distincts (deux dans chaque direction) sur une même ligne télégraphique. L’ancien employeur d’Edison, Western Union, a acheté les droits de l’invention au prix de 10 000 dollars (plus de 215 000 dollars en l’argent d’aujourd’hui). Edison a utilisé ces fonds pour construire son premier grand laboratoire révolutionnaire à Menlo Park, dans le New Jersey. Edison travaille dans ce laboratoire, en tant que & # x201C; magicien de Menlo Park, & # x201D; conduirait à l'invention du phonographe, des premières lampes électriques commercialement viables et à des centaines d'autres innovations scientifiques et technologiques. 

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Par Barbara Maranzani

Barbara Maranzani est une écrivaine et rédactrice basée à New York qui se concentre sur l'histoire américaine et européenne..

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